Alergias y Hipótesis de Higiene

Por Yolanda Smith, BPharm

Un marcado aumento en la incidencia de alergias y trastornos atópicos es evidente en los países desarrollados, comenzando en la década de 1960 y progresando constantemente a lo largo del resto del siglo XX.

La hipótesis de higiene fue propuesta como una explicación de esta tendencia. Sugiere un vínculo entre la incidencia de alergias y factores como el tamaño de la familia, las normas de higiene y la exposición a sustancias microbianas.

Prueba de alergia a la piel. Derechos de Autor: nito /Shutterstock

Hipótesis de higiene y hipótesis de "viejos amigos"


La hipótesis de la higiene fue introducida por primera vez en 1989 por Strachan, quien observó un vínculo entre el tamaño más pequeño de la familia o los estándares de higiene y el aumento del riesgo de alergias. Había habido alguna investigación observacional en esta área antes de 1989 tal como un estudio grande de más de 17000 niños británicos en 1958 que sugirió una relación inversa entre las enfermedades alérgicas y el número de hermanos mayores.

Se cree que la presencia de microbios ayuda en la función del sistema inmune humano y juega un papel protector contra las alergias. Debido a los cambios considerables en los estándares de saneamiento introducidos en la revolución industrial, la exposición a algunos microbios que de otra forma impulsarían el sistema inmunológico disminuía. Esto se cree que resulta en la función comprometida del sistema inmunológico y un aumento en la incidencia de las alergias.

Sin embargo, hubo algunos aspectos que no se explican por la hipótesis de higiene. En 2003 Graham Rook desarrolló la hipótesis de los "viejos amigos" como sustituto de la hipótesis de higiene para explicar algunos de estos aspectos. En particular, la hipótesis de los "viejos amigos" hace hincapié en los antiguos microbios que estaban presentes a lo largo de la evolución humana, en lugar de infecciones en la infancia que redujeron la incidencia en gran medida a lo largo del mismo período de tiempo.

Rinitis alérgica


Las tasas de rinitis alérgica, también conocida como fiebre del heno, y sensibilización atópica en los niños de Alemania del Este aumentó significativamente después de la reunificación del país, lo que llevó a preguntas sobre el impacto del estilo de vida occidental en la incidencia de fiebre del heno.

Asma Atópica


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La prevalencia de asma ha aumentado aproximadamente un 1% anual sobre una base consistente desde aproximadamente 1980 y se cree que el asma alérgica causa la mayor parte de este aumento, particularmente entre los niños. Algunas investigaciones recientes parecen mostrar una desaceleración de la tendencia de la enfermedad atópica a medida que alcanza una meseta.

Eczema


La prevalencia de eccema también ha aumentado junto con las otras enfermedades alérgicas y es actualmente el 10% de todos los niños en los Estados Unidos, tan alto como 18% en algunos estados. Esto contrasta con las tasas de prevalencia de 31 a 64% en los años setenta.

Alergia alimentaria


La prevalencia de las alergias alimentarias también ha ido en aumento en las últimas décadas, lo que puede estar vinculado a la hipótesis de higiene. En 2008 el Centro de Control y Prevención de Enfermedades publicó un informe que señala un aumento del 18% en las alergias alimentarias en niños menores de 18 años de edad en los últimos 10 años. Además, los niños con alergias a los alimentos tenían más probabilidades de verse afectados por otra enfermedad atópica como el asma.

La investigación ha indicado que el 8% de los niños tienen una alergia a un alimento, y el 30% de éstos tiene alergias múltiples del alimento y más de un tercero tiene una historia de reacciones alérgicas severas. Las alergias alimentarias más comunes son los cacahuetes, los huevos, la leche y los mariscos. Sin embargo, la exposición temprana a estos alimentos se está investigando actualmente como método para reducir el desarrollo de alergias alimentarias.

Opinión de Jonas Wilson, Ing. Medicina.