Acuíferos grandes de Estados Unidos contaminados con uranio natural

Dos importantes acuíferos en las Grandes Planicies y California están contaminados con uranio natural que ha sido movilizado por la contaminación relacionada con la granja, revela un nuevo estudio.

Cerca de 2 millones de personas viven por encima de estos acuíferos, que proporcionan agua potable e irrigación para cultivos en numerosos estados, dijeron los investigadores.

"El uranio es un contaminante generalizado y estamos creando este problema al producir un contaminante primario que conduce a otro secundario", dijo Karrie Weber, profesora asistente de ciencias biológicas, terrestres y atmosféricas en la Universidad de Nebraska-Lincoln. En un comunicado de prensa de la universidad.

"Estos dos acuíferos son económicamente importantes - juegan un papel importante en la alimentación de la nación - pero también son importantes para la salud ¿Cuál es el punto de tener agua si no se puede beber o usarla para el riego?" Dijo Weber.

El equipo del estudio tomó alrededor de 275000 muestras de agua subterránea de los acuíferos. Encontraron que el 78 por ciento de los sitios contaminados con uranio estaban asociados con la presencia de nitrato, un contaminante común que proviene principalmente de fertilizantes químicos y desechos de animales de granja.

A través de una serie de reacciones bacterianas y químicas, el nitrato libera uranio natural, haciéndolo soluble. Esto permite que el uranio penetre en el agua subterránea, explicaron los investigadores.

El acuífero de High Plains contiene concentraciones de uranio de hasta 89 veces la norma de la Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos (EPA). Y, las concentraciones de nitratos eran hasta 189 veces mayores que los estándares de la EPA, informaron los investigadores. Este acuífero provee agua a ocho estados, dijeron los investigadores.

El acuífero del Valle Central de California contiene concentraciones de uranio de hasta 180 veces el umbral de la EPA. Las concentraciones de nitrato fueron hasta 34 veces mayores que el umbral de EPA, reveló el estudio.

El estudio fue publicado en la edición de agosto de la revista Ciencia y Tecnología Ambiental Letters.

Estudios anteriores han sugerido que el consumo a largo plazo de agua contaminada con uranio puede estar asociado con un mayor riesgo de daño renal y Presión arterial alta. La investigación también ha demostrado que los cultivos alimentarios pueden acumular uranio cuando se riega con agua que contiene altas concentraciones de la sustancia, dijeron los autores del estudio.

"Esperamos que este estudio sirva como catalizador para que otras personas estén interesadas en este tema", dijo Weber. Los investigadores añadieron que estaban limitados por los datos que habían sido recolectados, y porque el uranio no es frecuentemente monitoreado.

- Robert Preidt