¿Cómo se diferencia la alergia a la leche de la intolerancia a la lactosa?

Por el Dr. Ananya Mandal, MD

Las condiciones de intolerancia a la lactosa y la alergia a la leche, que en conjunto afectan a alrededor de 30 a 50 millones de estadounidenses, a menudo se confunden. Sin embargo, las condiciones tienen causas y síntomas muy diferentes.

Intolerancia a la lactosa o intolerancia a la leche


La intolerancia a la lactosa describe una condición digestiva que impide que una persona pueda digerir la lactosa, un tipo de azúcar presente en la leche y los productos lácteos.

Normalmente, la lactosa se descompone por una enzima llamada lactasa. La lactasa descompone la lactosa en dos azúcares simples, glucosa y galactosa, que se absorben fácilmente en el torrente sanguíneo para ser utilizados en las funciones corporales.

Las personas con intolerancia a la lactosa tienen una deficiencia de la enzima lactasa, lo que significa que gran parte de la lactosa permanece en el intestino sin ser absorbida. Luego es fermentado por bacterias dentro del intestino que causa una acumulación de gas y conduce a hinchazón y flatulencia. La lactosa fermentada irrita las paredes internas del intestino causando náuseas, vómitos y diarrea.

Alergia a la leche


En el caso de la alergia a la leche, una persona es alérgica a las proteínas presentes en la leche en lugar de a la lactosa en la leche. Por lo tanto, los individuos con alergia a la leche pueden ingerir lactosa si se separan de las proteínas de la leche, como ocurre con algunos productos lácteos procesados. Alergia a la leche describe una alergia real en contraposición a una intolerancia.

Diferencia en la edad de inicio


La intolerancia a la lactosa puede desarrollarse en niños o adultos, pero rara vez antes de los dos años de edad. La intolerancia a la lactosa es una enfermedad de por vida y es más común en ciertos grupos étnicos, específicamente los indios americanos, afroamericanos y asiáticos.

La alergia a la leche, por otro lado, se observa más comúnmente en los bebés antes de un año de edad, con síntomas generalmente disminuyendo una vez que el niño crece y rara vez persiste en la edad adulta. La aparición es rara después de los dos años de edad. A diferencia de la intolerancia a la lactosa, no hay grupos raciales o étnicos especiales que muestren una mayor prevalencia de alergia a la leche.

Diferencia en los síntomas


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Las personas con intolerancia a la lactosa usualmente desarrollan síntomas como diarrea, náuseas, vómitos, hinchazón y aumento de la flatulencia cuando ingieren leche o productos lácteos como queso, yogur o mantequilla.

Por el contrario, la alergia a la leche da lugar a síntomas típicos de alergia cuando se ingiere leche, como urticaria, hinchazón de la cara, labios y lengua, y reacciones cutáneas como dermatitis atópica. En los bebés, los síntomas suelen ser cólicos graves, vómitos y eccema alrededor de la boca o el área del pañal. El bebé también puede toser, sibilancias y en casos de reacción severa donde puede haber una inflamación de la garganta y la laringe, el bebé puede tener dificultad para respirar y comenzar a convertir un color azulado. Esto se llama anafilaxis.

Diferencia en el tratamiento


Una similitud en el manejo de la alergia a la leche y la intolerancia a la lactosa es evitar la leche y los productos lácteos. Para la intolerancia a la lactosa, se dispone de tabletas y gotas de enzimas de lactasa que pueden sustituir la falta de la enzima. Sin embargo, la alergia a la leche se trata con medicamentos antialérgicos como antihistamínicos e inyección de adrenalina en el caso de reacciones alérgicas graves.

Opinión de Sally Robertson, BSc