¿Qué es la intolerancia a la lactosa?

Por el Dr. Ananya Mandal, MD

La intolerancia a la lactosa describe una condición en la que una persona es incapaz de digerir la lactosa - un tipo de azúcar presente en la leche y los productos lácteos. La intolerancia a los alimentos es diferente de la alergia alimentaria. Mientras que los síntomas de la alergia pueden ser provocados por el consumo incluso pequeñas cantidades de un determinado alimento, la cantidad que provoca los síntomas de la intolerancia varía de persona a persona.

Sintomas de intolerancia a la lactosa


Las personas con intolerancia a la lactosa usualmente desarrollan síntomas cuando consumen leche o productos lácteos como queso, yogur y mantequilla. Los síntomas incluyen:

Diarrea

Náuseas y vómitos

Abdomen hinchado

Aumento de la flatulencia

Causas de la intolerancia a la lactosa


Normalmente, la lactosa presente en la leche y los productos lácteos se descompone por una enzima llamada lactasa que está presente en el sistema digestivo. Esta enzima rompe la lactosa en dos azúcares simples, la glucosa y la galactosa, que puede ser fácilmente absorbido en el torrente sanguíneo y utilizado por el cuerpo.

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Sin embargo, las personas con intolerancia a la lactosa tienen niveles deficientes de lactasa, lo que significa que gran parte de este azúcar de lactosa permanece en el intestino sin ser absorbido. La lactosa entonces es fermentada por las bacterias dentro del intestino y esto conduce a la formación del gas que causa la hinchazón y la flatulencia. La lactosa fermentada también irrita las paredes internas del intestino causando náuseas, vómitos y diarrea.

Diagnóstico y tratamiento de la intolerancia a la lactosa


La intolerancia a la lactosa no puede ser diagnosticada en base a las características clínicas y los síntomas por sí sola y requiere una prueba de aliento o de sangre para evaluar cómo una persona procesa la lactosa. Hay un gran número de personas que se diagnostican mal como intolerantes a la lactosa. La alergia a la leche de vaca también se confunde a menudo con la intolerancia a la lactosa.

El tratamiento consiste en evitar toda la leche y los productos lácteos. La mayoría de las personas con intolerancia a la lactosa puede ser evaluado para su calcio y vitamina D, ya que estos se obtienen generalmente de la leche y los productos lácteos, por lo que puede ser necesario complementar en la dieta. El calcio y la vitamina D son esenciales para los huesos y dientes sanos. Algunos individuos pueden beneficiarse de sustitutos de la enzima lactasa.

Opinión de Sally Robertson, BSc